Os primeiros agricultores, como arqueólogos e antropólogos hoje acreditam, apareceram há cerca de 11 a 10 mil anos no território do chamado crescente fértil - uma estreita faixa de terra no Oriente Médio, onde os ancestrais selvagens dos cereais modernos cresceram. .

Tradicionalmente, acreditava-se que a agricultura se desenvolvia de uma maneira muito progressiva - a princípio os povos antigos simplesmente coletavam as sementes das plantas silvestres e não as cultivavam, e depois cultivavam-nas em forma praticamente selvagem. Práticas agrícolas complexas como a irrigação, o uso de fertilizantes e a rotação de campos, acreditavam os antropólogos, apareceram muito mais tarde, nos dias do Antigo Egito, dos poderes da Mesopotâmia e do Império Romano.

Por outro lado, estudos genéticos recentes de cevada antiga e outras culturas agrícolas mostram que eles adquiriram sua forma atual há muito tempo, cerca de 6 a 7 mil anos atrás, o que contradiz as teorias sobre o lento desenvolvimento da agricultura. Amy Bogaard, professora do Departamento de Arqueologia, e seus colegas abriram outro argumento contra essa ideia, encontrando uma maneira incomum de extrair informações importantes sobre como as pessoas antigas cultivavam seus suprimentos de alimentos.

Segundo os cientistas, as proporções dos dois isótopos - carbono-13 e nitrogênio-15 - serão muito diferentes em plantas que crescem sozinhas e em cultivos que as pessoas constantemente cuidam.

As diferenças na concentração do primeiro isótopo serão devidas ao fato de que sua participação será maior nas hastes e sementes das plantas que sempre são regadas e têm umidade suficiente para impedir a absorção de CO2, incluindo moléculas com peso átomos de carbono. Da mesma forma, a proporção de nitrogênio-15 nos tecidos vegetais será excepcionalmente alta se forem fertilizados com esterco, onde nitrogênio pesado é visivelmente maior do que no solo.

Concentrando-se nesses dois padrões, os cientistas analisaram a composição isotópica dos grãos de trigo, seus caules e palha de ervilha encontrados em vários locais de povos antigos no norte da Síria e no sul da Turquia, bem como em Israel, onde as pessoas viviam entre 8.500 e 4.000 pessoas. mil anos atrás.

Para a grande surpresa dos cientistas, antigos fazendeiros começaram a usar fertilizantes e sistemas de irrigação praticamente imediatamente após a invenção da agricultura, cerca de 8 a 6.5 mil anos atrás. Curiosamente, os habitantes da Mesopotâmia pareciam entender bem quais grãos são mais afeiçoados à água, e que grãos não gostam tanto assim, e plantaram as colheitas de acordo.

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