De acordo com a Constituição dos EUA, a resolução da questão da guerra e da paz é confiada ao Congresso. Tem o direito de declarar guerra, emitir certificados de corsário e autorizar represálias e estabelecer regras sobre apreensões em terra e mar. A última vez que o Congresso dos EUA declarou oficialmente a guerra foi em 1941.

Começando com a Segunda Guerra Mundial, durante as principais operações militares, o presidente dos EUA recebeu permissão do Congresso para usar forças armadas contra outros estados, ou dirigiu ações militares no exterior por sua própria iniciativa, em apoio a operações internacionais (por exemplo, conduzidas pela ONU) ou acordos mútuos para garantir a segurança (por exemplo, no âmbito da NATO). A Casa do Congresso só autorizou a legalidade das operações militares já em andamento.

A base legal para a redistribuição do papel do Congresso e do Presidente na esfera de tomada de decisões sobre o uso das forças armadas foram as decisões do Supremo Tribunal dos Estados Unidos no início do século XIX que reconheceram a o direito do presidente como comandante-chefe do exército e da marinha dos EUA sem a sanção do Congresso de usar as forças armadas para repelir um ataque surpresa ao país, com a subseqüente sanção - para conduzir guerras limitadas.

Em casos extremos, para garantir a segurança da retirada das forças armadas dos EUA, esse período pode ser prorrogado por mais 30 dias. Mas se as Câmaras aprovarem uma única resolução sobre a cessação das hostilidades a qualquer momento neste termo geral, o presidente terá que obedecer.

Depois dos atentados de 11 de setembro de 2001, o Congresso autorizou o presidente, se necessário, a usar força militar contra estados, organizações ou indivíduos envolvidos no planejamento, gerenciamento e assistência a asilo de terroristas.

A Resolução dos Poderes de Guerra exige que o Presidente notifique o Congresso dentro de 48 horas após cometer as forças armadas à ação militar. A resolução foi aprovada por dois terços do Congresso.

Foi alegado que a resolução foi violada no passado - por exemplo, pelo Presidente Bill Clinton em 1999, quando houve uma campanha de bombardeio no Kosovo.

A resolução tem sido controversa desde que foi aprovada. O Congresso cita a cláusula necessária para sua autoridade. Uma vez que a Constituição limita a autoridade do Presidente no uso da força sem uma declaração de guerra pelo Congresso, há controvérsia sobre se as disposições da resolução são consistentes com a Constituição.

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